Alliances entre organisations internationales:
les changements climatiques

Martin Beniston

Martin Beniston
Professeur en climatologie, Universitй de Genиve

Le Professeur Martin Beniston, nй au Royaume- Uni, citoyen franзais, suisse et britannique, dirige le Groupe de recherche sur les changements climatiques et les impacts du climat а l'Universitй de Genиve. Il est l'auteur principal et rйviseur du Groupe d'experts intergouvernemental sur l'йvolution du climat (GIEC).

Soutenu financiиrement par le PNUE et avec l'aide de DEWA/GRID-Europe, le Service mondial de surveillance des glaciers (WGMS) basй а Zurich, a indiquй en janvier 2007 que les glaciers de montagne du monde entier continuaient а fondre. Les chiffres provisoires pour 2005 rйvиlent une rйduction d'йpaisseur d'environ un demi-mиtre de glace pour les glaciers mesurйs. Les nouvelles donnйes confirment la tendance а une accйlйration de la perte de glace au cours des 25 derniиres annйes et portent la perte moyenne d'йpaisseur depuis 1980 des 30 glaciers de rйfйrence de neuf chaоnes de montagnes а environ 9,6 mиtres йquivalents en eau. En moyenne, un mиtre йquivalent en eau correspond а une йpaisseur de glace de 1,1 mиtre. La perte annuelle moyenne de glace depuis 2000 a йtй 1,6 fois plus importante que la perte moyenne pendant les annйes 1990 et trois fois plus importante que pendant les annйes 1980.

www.wgms.ch www.grid.unep.ch

L'opinion d'un climatologue

Le rйchauffement climatique et la Suisse: qu'est-ce qui nous attend?

L'Universitй de Genиve a crйй un groupe spйcial d'йtude des changements climatiques et de ses effets en Suisse. Le chef du groupe, le climatologue Martin Beniston, parle des consйquences de ces changements au niveau local.

Au cours des prochaines dйcennies, qu'impliquera le rйchauffement climatique pour la Suisse?

Le rйchauffement climatique rapide attendu ces prochaines dйcennies se traduira en Suisse par une hausse moyenne des tempйratures hivernales de 2 а 4°C par rapport а aujourd'hui et une augmentation des prйcipitations de 5 а 20%. En йtй les tempйratures pourraient кtre de 5 а 7°C plus chaudes qu'actuellement, avec une diminution de 10 а 30% des rйgimes de pluies. On peut ainsi parler d'une transition progressive vers un «climat de type mйditerranйen», caractйrisй par une saison des pluies bien marquйe en hiver et des йtйs chauds et secs.

Y-a-t-il des gens qui pourraient penser que ces changements sont souhaitables?

Je ne pense pas. Un changement climatique rйgional aussi radical s'accompagnerait d'une augmentation de canicules au moins aussi intenses que celle de 2003 et d'une augmentation des pйriodes de sйcheresse et de leur gravitй. Paradoxalement, nous pouvons aussi nous attendre а des pluies torrentielles accompagnйes d'inondations comme а Berne et а Lucerne en aoыt 2005, dont le coыt en vies humaines et en biens a йtй faramineux. Ces inondations ont emportй des routes et des voies ferrйes, coupй du monde des villages entiers, entraоnй des йvacuations massives, contaminй l'approvisionnement en eau, coupй les lignes йlectriques. Plusieurs personnes se sont noyйes ou ont йtй emportйes par des coulйes de boue.

Que signifieront les changements climatiques pour la rйgion genevoise, plus spйcifiquement?

La vallйe du Rhфne et le bassin lйmanique (lac de Genиve) seront bien entendu directement concernйs par ces changements. Cependant les impacts indirects dans les rйgions de montagne en amont pourraient encore кtre plus importants. En effet, c'est de lа que vient l'eau qui alimente le Rhфne, ses affluents et donc le Lйman, et un bouleversement du climat alpin aura des rйpercussions physiques, biologiques et йcologiques importantes.

Est-ce que les glaciers suisses sont vraiment en train de fondre rapidement?

En Suisse, la «cryosphиre» - les rйgions occupйes par les glaciers, les neiges йternelles et le permafrost - dont la superficie est dйjа en fort recul depuis plus d'un siиcle, connaоtra une rйgression encore plus marquйe а l'avenir. Environ 50 а 90% de la masse de nos glaciers pourrait disparaоtre d'ici la fin du 21e siиcle, selon l'amplitude effective du rйchauffement. En gйnйral, la limite de la neige remonterait d'environ 150 m pour chaque degrй de rйchauffement.

Enfin, le recul du permafrost s'accompagnerait d'une augmentation de l'instabilitй des versants montagneux. Nous pouvons donc craindre des йpisodes plus frйquents d'avalanches, d'йboulements et de coulйes de boue. Il y aurait enfin йgalement des consйquences non nйgligeables en termes de souffrances humaines et de destruction des infrastructures.

Quelles seront les consйquences pour le Rhфne?

Concernant l'hydrologie de la rйgion, les dйbits du Rhфne et des cours d'eau plus petits qui l'alimentent seront affectйs par les changements saisonniers des rйgimes de prйcipitations et par le fait que la neige cиdera la place а la pluie en dessous de 1500 m d'altitude. Йtant donnй qu'une part importante de l'alimentation en eau du Rhфne provient de la fonte des neiges et des glaciers, le caractиre saisonnier des dйbits connaоtra d'importantes transformations puisque la neige aura tendance а fondre de maniиre plus prйcoce au printemps. Les changements hydrologiques qui se manifestent en montagne seront ressentis de faзon plus marquйe dans les vallйes et les plaines et jusque dans le Bassin lйmanique, lа oщ les besoins en eau sont les plus importants du fait de la densitй de population, de l'agriculture extensive et de la croissance industrielle.

Quelles seront les consйquences de ces changements sur l'environnement de ces rйgions?

Il est difficile de les prйdire en dйtail, mais on pense que la diversitй biologique des йcosystиmes de montagne s'appauvrira. La vйgйtation migrera vers des altitudes plus йlevйes, oщ les conditions de croissance de demain seront semblables а celles d'aujourd'hui, les espиces dйjа proches des sommets seront appelйes а s'adapter ou а disparaоtre, enfin les mйcanismes normaux de concurrence entre les espиces seront perturbйs, au dйtriment de celles dont les capacitйs d'adaptation et de migration sont plus faibles. Il peut sembler paradoxal que la vйgйtation de montagne, qui est si robuste et qui est capable de rйsister а des conditions climatiques extrкmes, soit menacйe d'extinction suite а un changement apparemment mineur. Ceci s'explique par le fait que les plantes se sont adaptйes aux extrкmes climatiques, а une saison de croissance trиs courte, а la pauvretй des sols, aux pentes raides et а la concurrence entre les espиces. Elles survivent par consйquent а l'intйrieur de limites environnementales («environmental bandwidth») trиs йtroites. Toute perturbation climatique peut rompre l'йquilibre entre ces facteurs essentiels а la survie et se rйvйler dйsastreuse pour certains types de vйgйtation.

Qu'en est-il des animaux?

La faune de montagne sera plus ou moins confrontйe aux mкmes pressions et obstacles que les plantes, en fonction de la migration ou de la diminution de leurs disponibilitйs alimentaires, de l'instabilitй croissante de leurs habitats, et des modifications des aires de rйpartition et du comportement de leurs prйdateurs et concurrents.

Comment les populations humaines seront-elles touchйes par ces transformations?

Leurs moyens d'existence seront gravement perturbйs, surtout dans les rйgions de montagne. Il ne fait aucun doute que le tourisme hivernal dans les Alpes sera fortement touchй par des conditions d'enneigement mйdiocres et plus alйatoires qu'aujourd'hui. Les communes qui tirent leurs revenus de l'industrie du ski connaоtront des revers financiers majeurs. Nous l'avons vu, l'instabilitй des terrains due а la fonte du permafrost pourrait poser des problиmes de sйcuritй des personnes, des infrastructures, des communications et des transports.

La perturbation du cycle hydrologique se rйpercutera sur la quantitй et la qualitй de l'eau, ce qui aura des impacts sur la santй et les activitйs et industries qui dйpendent de l'eau. Par exemple, la sйcuritй des centrales hydroйlectriques, envers lesquelles la Suisse a une telle dйpendance, sera compromise. Enfin, le lac Lйman pourrait connaоtre, surtout pendant les canicules estivales, des problиmes de qualitй de l'eau, avec l'йmergence de conditions propices а la prolifйration de bactйries pathogиnes.

Y a-t-il malgrй tout une lueur d'espoir?

Le seul effet positif auquel je puisse penser concerne l'agriculture. Par exemple, le rйchauffement pourrait allonger la saison de croissance des plantes et diminuer le risque de gels printaniers, souvent dйvastateurs pour les arbres fruitiers. Mais il s'agit probablement d'un faux espoir, qui sera neutralisй par un risque accru de sйcheresse et le manque d'eau pour l'irrigation.

Que peut-on faire?

Malheureusement, а ce point, le rйchauffement climatique est inйvitable. Mais nous pouvons soutenir les efforts visant а rйduire son amplitude, et ici en Suisse, nous pouvons nous prйparer aux inondations hivernales et aux sйcheresses estivales qui ne manqueront pas de se produire dans un avenir proche.

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